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为了科学 美国要在2020重新生产钸
www.creaders.net | 2017-04-05 16:13:15  台湾中时电子报 | 0条评论 | 查看/发表评论

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许多深太空的探测船,由于阳光微弱,因此需要由核能电池来供电,核能电池可以供应20年以上的稳定电力。图为探测土星的卡西尼号。(图/NASA)

  美国为了将来的太空研究,决定重新生产钸238核子燃料,这种核燃料是照不到阳光的深太空探测,与长时间行星调查车所不可缺少的核能电池主要成份。

  太空网(Space .com)报导,前年发现冥王星真面目的新视野号(New Horizons),以及正在调查土星的卡西尼号(Cassini),或是在火星上漫游的好奇号(Curiosity),上头都有使用钸238核能电。但是钸238并不存在于天然环境里,它是人工合成的核种,必须特殊制造才会产生。

  钸238与核子武器密切有关,不过它不是核武材料。真正的核武原料是钸239,而钸238属于过程当中的副产品。在冷战最激烈的时候,美国核武工业每年可以生产1百公斤的钸238,刚好可以提供当年大量的太空研究,比如最早探测木星、土星的先锋号计画(Pioneer)、后续探测天王星、海王星的航海家计画(Voyager)和首次登陆火星的维京号计画(Viking)等。不过在冷战结束,核武逐渐停产,在1988年就已中止了钸238生产线。之后美国改向俄国购买,但是在2010年后俄国也也断货了,如今美国航太总署仅剩35公斤的钸238,因此他们决定重新制造。

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这个灼热的物质就是钸238,它的半衰期81年,可以做为热核电池之用。

  负责重新生产钸238的是"技术解决方案管理公司"(Technical Solutions Management,TSM),他们将与美国能源部(DOE)申请精炼核燃料以取得钸238,如果一切按计划进行,制造中心会在橡树岭国家实验室(ORNL),以每年5公斤的速度制造。

  除此之外,美国也打算与加拿大核能实验室(CNL)合作,利用1安大略省的达灵顿核电厂(Darlington Nuclear Generating Station)来制造钸238。此处本来就是放射线同位素的生产基地,先前主要是生产钴-60,用在外科和放射医疗。因此要转换成制造钸238也很容易。


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